Knut M. Wittkowski: Two epidemics of COVID-19

Abstract: ut one month after the COVID-19 epidemic peaked in Mainland China and SARS-CoV-2 migrated to Europe and then the U.S., the epidemiological data begin to provide important insights into the risks associated with the disease and the effectiveness of intervention strategies such as travel restrictions and lockdowns (“social distancing”). Respiratory diseases, including the 2003 SARS epidemic, remain only about two months in any given population, although peak incidence and lethality can vary. The epidemiological data suggest that at least two strains of the 2020 SARS-CoV-2 virus have evolved during its migration from Mainland China to Europe. South Korea, Iran, Italy, and Italy’s neighbors were hit by the more dangerous “SKII” variant. While the epidemic in continental Asia is about to end, and in Europe about to level off, the more recent epidemic in the younger US population is still increasing, albeit not exponentially anymore. The peak level will likely depend on which of the strains has entered the U.S. first. The same models that help us to understand the epidemic also help us to choose prevention strategies. Containment of high-risk people, like the elderly, and reducing disease severity, either by vaccination or by early treatment of complications, is the best strategy against a respiratory virus disease. Lockdowns can be effective during the month following the peak incidence in infections, when the exponential increase of cases ends. Earlier containment of low-risk people merely prolongs the time the virus needs to circulate until the incidence is high enough to initiate “herd immunity”. Later containment is not helpful, unless to prevent a rebound if containment started too early.

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Zusammenfassung: Einen Monat nach dem Höhepunkt der COVID-19-Epidemie in Festlandchina und der Migration von SARS-CoV-2 nach Europa und dann in die USA liefern die epidemiologischen Daten wichtige Einblicke in die mit der Krankheit verbundenen Risiken und die Wirksamkeit von Interventionsstrategien wie Reisebeschränkungen und Sperren („soziale Distanzierung“). Atemwegserkrankungen, einschließlich der SARS-Epidemie von 2003, bleiben in einer bestimmten Population nur etwa zwei Monate bestehen, obwohl die maximale Inzidenz und Letalität variieren können. Die epidemiologischen Daten legen nahe, dass sich während der Migration von Festlandchina nach Europa mindestens zwei Stämme des SARS-CoV-2-Virus 2020 entwickelt haben. Südkorea, Iran, Italien und Italiens Nachbarn wurden von der gefährlicheren „SKII“ -Variante getroffen. Während die Epidemie in Kontinentalasien kurz vor dem Ende steht und sich in Europa abschwächt, nimmt die jüngste Epidemie in der jüngeren US-Bevölkerung weiter zu, wenn auch nicht mehr exponentiell. Der Spitzenwert wird wahrscheinlich davon abhängen, welcher der Stämme zuerst in die USA gelangt ist. Dieselben Modelle, die uns helfen, die Epidemie zu verstehen, helfen uns auch bei der Auswahl von Präventionsstrategien. Die Eindämmung von Hochrisikopersonen wie älteren Menschen und die Verringerung der Schwere der Erkrankung durch Impfung oder frühzeitige Behandlung von Komplikationen ist die beste Strategie gegen eine Atemwegsviruserkrankung. Lockdowns können im Monat nach der höchsten Inzidenz von Infektionen wirksam sein, wenn die exponentielle Zunahme der Fälle endet. Eine frühere Eindämmung von Personen mit geringem Risiko verlängert lediglich die Zeit, die das Virus benötigt, um zu zirkulieren, bis die Inzidenz hoch genug ist, um eine „Herdenimmunität“ auszulösen. Eine spätere Eindämmung ist nicht hilfreich, es sei denn, Sie verhindern einen Rückprall, wenn die Eindämmung zu früh begonnen hat.

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